Image and Narrative
Online Magazine of the Visual Narrative - ISSN 1780-678X
 

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6. Medium Theory

 

 

Guest edited by:

Michael Boyden
Gert Verschraegen
Jan Van Looy
Michael Schiltz

Read the call for papers as an introduction to this issue.

 

Towards an Ecology of Understanding:
Semiotics, Medium Theory, and the Uses of Meaning

 

Author: Marc Leverette
Published: January 2003

Abstract (E): This paper argues for a bridge between the paradigms of semiotics and medium theory. It inquires into how the two paradigms define media (as text, massage, environment, …) and relate them to other components of the communication chain (the message, receiver, channel, …). While some semiotic approaches tend to concentrate on message interpretation, most medium theorists emphasize the medium or media form rather than content. A link between these two theoretical realms can allow for a more cogent analysis of media and their place in society.

Abstract (F): Cet article plaide en faveur d'un rapprochement entre sémiotique et médiologie ("medium theory"). Il analyse la manière dont ces deux paradigmes scientifiques définissent les médias (comme texte, impact, environnement, ...), puis les rattachent aux autres composants de la chaîne communicationnelle (message, récepteur, canal...). Là où certaines approches sémiotiques tendent à se concentrer sur l'interprétation des messages, la plupart des théoriciens en médiologie accentuent le média plutôt que le contenu. L'établissement d'un lien entre les domaines respectifs de la sémiotique et de la médiologie peut permettre une analyse plus efficace des médias ainsi que de leur place dans la société.

Keywords: medium theory, semiotics, media ecology, interpretation, McLuhan, media environments

 

Numismatics of the Sensual, Calculus of the Image: The Pyrotechnics of Control

 

Author: Jonathan L. Beller
Published: February 2003

Abstract (E): The article is an attempt to formulate a political economy of vision. For this, it explores the similarities between the growing abstraction of the medium of money and the evolution of image production in postmodern times. This comparison between the money economy on the one hand and the visual "economy" on the other brings out the alienating effects of image making in a techno-capitalist society. According to the author, we are today confronted not so much with the alienation of our senses (this being a typically modern phenomenon) as with the sensualisation of alienation. In other words, postmodernity has economized sensuality as such, it has turned the image itself into a commodity and by this has hollowed out our perception of reality. By means of a close analysis of Carl Sagan and Jodie Foster's Contact the author both illustrates this thesis and formulates a plea to restore "contact" with, that is to recuperate our lost humanity in what he characterizes as the society of the spectacle. [mb]

Abstract (F): Cet article tente d'établir une économie politique de la vision. Pour ce faire, il s'attache à explorer les analogies entre l'abstraction croissante d'un média spécifique, l'argent, et l'évolution de la production des images dans l'ère postmoderne. La comparaison de l'économie monétaire d'une part et de l' "économie" visuelle d'autre part, démontre les effets aliénants de la production des images dans une société technocapitaliste. Selon l'auteur, notre société contemporaine n'est pas tant confrontée à une alinénation des sens (phénomène typiquement moderne) qu'à une sensualisation de l'aliénation. Dit autrement, la postmoderné a créé une économie de la sensualité, elle a transformé l'image-même en marchandise, ce qui a conduit à un appauvrissement de notre perception du réel. A travers sa microlecture de "Contact" (Carl Sagan & Jodie Foster), l'auteur donne d'abord une illustration de sa thèse principale, pour plaider ensuite en faveur d'un nouveau "contact" avec le facteur humain perdu dans ce qu'il faut bien considérer comme une société du spectacle.

Keywords: cinema, Marxism, dialectics, political economy, Simmel, media theory, postmodernism

 

On Defining Narrative Media

 

Author: Marie-Laure Ryan
Published: February 2003

Abstract (E): Ryan's paper is a modified excerpt from the introduction to a forthcoming collection of essays. Starting from the entry for 'medium' in Webster's dictionary, she distinguishes a transmissive and a semiotic definition referring to the medium as a channel of communication and a means of artistic expression respectively. Both definitions are considered and problematized from a theoretical and a practical point of view and a compromise is proposed in which their inextricable nature is underlined. For narratologists then, medium as a category is significant to the extent that the choice of a certain medium, e.g. computer game vs. film, modifies the way in which the story is shaped, presented and received. These narrative differences can be situated in three grammatical domains: semantics, syntax and pragmatics. Genre differs from medium in that it is a form that is purposefully chosen with its limitations in order to evoke expectations and streamline signification, and medium is a form that is chosen for its affordances (strengths) while its limitations are obstacles to be worked around. Finally Ryan proposes a typology of 'narrative media' in which parameters like sign type and number of channels are used to tackle the multitude of possible material forms narrative can take. [jvl]

Abstract (F): Le texte de Marie-Laure Ryan part d'une analyse de l'entrée "medium" dans le dictionnaire Webster, qui permet de faire une distinction entre deux acceptions: le média comme instrument de transmission (qui permet la communication) et le média comme objet sémiotique (qui permet l'expression artistique). Ces deux acceptions sont interrogées du point de vue pratique et théorique, de manière à aboutir à une définition plus nuancée où les deux sens s'avèrent inextricablement liés. Pour la narratologie, le média est un concept clé, dans la mesure où le choix d'un certain média (par exemple le cinéma ou les jeux vidéo) modifie la manière dont un récit est conçu, élaboré et reçu par le public. Pour l'auteur, ces différences se situent dans trois domaines: sémantique, syntaxique, pragmatique. La notion de média n'est pas identique à celle de genre: un genre est une forme que l'on choisit en raison de ses limitations, qui permettent de jouer avec l'attente du public et d'induire des effets de sens; en revanche un média est une forme que l'on choisit en raison de sa force et dont les limitations sont vues comme des obstacles dont il faut s'accommoder le mieux possible. Enfin, l'auteur propose une typologie de médias narratifs qui s'appuie sur une grande diversité de paramètres, pour rendre compte des formes extrêmement variées que le récit peut assumer. [jvl]

Keywords: narrative media, narrativity, medium theory, semiotics

 

How to Orientate Oneself in the World: A General Outline of Flusser's Theory of Media

 

Author: Bram Ieven
Published: February 2003

Abstract (E): The article attempts to give a general outline of Vilém Flusser's media theory. Illustrating and explaining the distinction between what Flusser calls "traditional images" and "technical images," we observe how to Flusser different media constitute different universes. The universe of the text, which constituted a different way of thinking, succeeded the universe of the traditional image. The influence of media on man's thinking are a main topic throughout the article. Concluding we will try to provide an outline of Flusser's view of new media (camera, computer) and the universe they create.

Abstract (F): Cet article veut fournir un aperçu général de la théorie des médias de Vilém Flusser. A partir de l'illustration et l'explication des différences entre ce que Flusser appelle des 'images traditionnelles' et des 'images techniques', nous observerons que, pour Flusser, des médias différents constituent également des univers différents. Quand l'univers de l'image traditionnelle a été remplacé par l'univers du texte, cette mutation a créé une autre manière de penser. L'influence des médias sur la pensée de l'homme est un des problèmes majeurs de cet article. Pour conclure, nous tenterons de donner un abrégé des idées de Flusser sur les nouveaux médias (la caméra, l'ordinateur) et l'univers qu'ils créent.

Keywords: Flusser, new media, coding, traditional image, text, photography, computer, theory of gestures

 

Remediation as medial transformation: Case studies of two dance performances by 'Commerce'

 

Author: Bert Vandenbussche
Published: February 2003

Abstract (E): On the basis of an analysis of two dance performances, Pause and Second, both by the dance company Commerce, this article examines and illustrates the meanings of the concept of "remediation" as used by Bolter and Grusin in their Remediation. Understanding New Media (1999). The author argues that remediation as used by Bolter and Grusin carries two distinct meanings, first the repurposing of the content of one medium into another, and second, the transformation of one medium into another. On the basis of the Marshall McLuhan's distinction between "message" and "content," the author then isolates a third meaning of remediation, which can be defined as hybridisation. In this sense, one medium is not just transformed into another, but a new form is created through the merging of two separate media. [mb]

Abstract (F): Cet article part de l'analyse de deux spectacles de danse, Pause et Second, l'un et l'autre par la compagnie Commerce. Il analyse et illustre ensuite le concept de "rémédiation" introduit par Bolter et Grusin dans leur ouvrage Remediation. Understanding New Media (1999). L'auteur montre que ce concept a deux sens, d'abord l'intégration et la redéfinition du contenu d'un média dans un autre média, ensuite la transformation d'un média en un autre. Rappelant la distinction faite par McLuhan entre "message" et "contenu", l'auteur dégage un troisième sens du terme de rémédiation, que l'on peut définir comme hybridisation. Dans une telle optique, la rémédiation ne transforme pas un média en un autre, mais crée une nouvelle forme à travers la fusion de deux médias autonomes. (mb)

Keywords: Bolter and Grusin, McLuhan, remediation, perfomance studies, dance, video, hypermediacy, hybridity

 

Form and Medium: A Mathematical Reconstruction

 

Author: Michael Schiltz

Date published: August 2003

Abstract (E): This article discusses the relevance of the systems theoretical distinction between "medium" and "form" as a tool of scientific analysis in the social sciences. It is an attempt to construct a medium theory that remains true to George Spencer-Brown's logical calculus on the one hand, and that gives full "credit" to Niklas Luhmann's considerations on the medium/form distinction on the other hand. The theoretical usefulness of the distinction is demonstrated by means of the exemplary medium of money. The analysis shows the growing centrality of the medium/form distinction in Luhmann's epistemology to the point of becoming the bedrock of his constructivist theory of social systems in his later works. [mb]

Abstract (F): Cet article examine la pertinence de la distinction entre "media" et "forme" que la théorie systémique propose comme un critère d'analyse scientifique en sciences sociales. Il essaie d'élaborer une théorie des médias qui demeure fidèle au calcul logique de George Spencer-Brown tout en reconnaissant ses dettes aux réflexions de Niklas Luhmann sur la distinction média/forme. L'utilité théorique de la distinction en question est démontrée ici à l'aide du média exemplaire de l'argent. L'analyse montre la place toujours plus centrale du couple média/forme dans l'épistémologie luhmanienne, qui s'impose petit à petit le véritable socle de la théorie constructiviste des systèmes sociaux développée ultérieurement par Luhmann.

Keywords: social systems theory, calculus of indications, money, medium theory, Monty Python

 

 

Various

The Possibility of Minimal Units in the Filmic Image

 

Author: Sophie De Grauwe
Published: Part 1 February 2003; Part 2 October 2003

Abstract (E): The question of minimal units in the filmic image has been extensively discussed in traditional semiotics (e.g. Eco, Metz). Recently, the subject of minimal units has come up again in the work of Groupe µ, who propose an analytic framework of the still image in which minimal units play an important part. This paper evaluates the arguments and models of Metz, Eco and Groupe µ from the perspective of social semiotics. What will be discussed is the possibility of minimal units in relation to the characteristics of the cinematographic system. To establish these characteristics, the role of (1) abstraction and discreteness, and (2) iconicity, economy and arbitrariness in the cinematographic system are discussed. The paper concludes with a note on the integration of cinematographic grammar.

Abstract (F): La questions des unités minimales de l'image filmique a longtemps fait l'objet de discussions très pointues dans la sémiotique traditionnelle (représentée par Eco et Metz). Récemment, la question a refait surface dans les travaux du Groupe µ, qui a proposé un nouveau cadre analytique de l'image fixe dans lequel la notion d'unités minimales joue un rôle clé. Cet article examine les arguments et les modèles de Metz, Eco et du Groupe µ de la perspective de la sémiotique sociale. Plus concrètement, il s'attachera à discuter la possibilité de décrire des unités minimales en relations avec les caractéristiques du système cinématographique. Ces caractéristiques seront établies à partir d'une réflexion plus large sur deux éléments: d'abord le rôle de l'abstraction et du caractère discret des signes, ensuite les concepts d'iconicité, d'économie et d'arbitraire. L'article se termine par une note sur l'intégration de la grammaire cinématographique.

Part 1 - Part 2

 

 

Reviews

Digital Marx: Manovich's New Language of Media

 

Author: Jan Van Looy
Published: February 2003

Abstract (E): review of Manovich, Lev. The Language of New Media. Cambridge, Massachusetts: The MIT Press, 2001.

 

The Rhetoric of Forgetting: Elena Esposito on Social Memory

 

Author: Michael Boyden
Published: February 2003

Abstract (E): review of Elena Esposito. Soziales Vergessen. Formen und Medien des Gedächtnisses der Gesellschaft. trans. Alessandra Corti. afterword by Jan Assmann. Frankfurt am Main: Suhrkamp, 2002.

 

The Book as Technotext: Katherine Hayles's Digital Materialism

 

Author: Jan Baetens
Published: February 2003

Abstract (E): review of N. Katherine Hayles. Writing Machines. Cambridge, Massachusetts: MIT Press, 2002 (Mediawork Pamphlet Series, 1).

 

The Silent Movie Revisited

 

Author: Jan Baetens
Published: February 2003

Abstract (E): review of Abel, Richard and Rick Altman (ed.). The Sounds of Early Cinema. Bloomington and Indianapolis: Indiana University Press, 2001.

 

Review "Medium Cool" South Atlantic Quarterly 101: 3, Summer 2002

 

Author: Anneleen Masschelein
Published: April 2003

Abstract (E): The thematic issue of South Atlantic Quarterly "Medium Cool" considers the topic of medium from the perspective of modernist art and art theory, examining notions like aura and opacity on the one hand, and it introduces some important new German work on "media-metaphorology" on the other hand. Uniting figure for the various essays in the issue is Samuel Weber, whose work serves as common frame of reference and who contributes two important reflections on September 11 and terrorism.

Abstract (F): Un récent numéro spécial de "South Atlantic Quarterly" analyse la question des médias du double point de vue de l'art contemporain et de la théorie esthétique. Insistant très fortement sur des notions telles que "aura" et "opacité", il introduit dans le domaine anglosaxon les nouvelles recherches allemandes sur la "média-métaphorologie". Le numéro est construit essentiellement autour de l'oeuvre de Samuel Weber, dont le travail fournit un cadre de référence global à diverses contributions importantes sur le 11 septembre et la question du terrorisme.

 

 

 

 

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