Image and Narrative
Online Magazine of the Visual Narrative - ISSN 1780-678X
 

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13. The Forgotten Surrealists: Belgian Surrealism Since 1924 by Patricia Allmer and Hilde Van Gelder

 

 

Guest edited by

Patricia Allmer and Hilde Van Gelder

Introduction

 

René Magritte and Paul Éluard: An International and Interartistic Dialogue

 

 

Author: Ainsley Brown
Published: November 2005

Abstract (E): Surrealism was a movement of conversations: between artists, between the arts, between countries. During the 1930s, the Parisian Surrealists intentionally sought to establish international dialogues and aimed to broaden the scope of their activity. The dialogue between the Parisian and the Belgian Surrealists was one of the primary outlets for the explosion of international exchange at this time. It is against the historical backdrop of the intense conversation between Brussels and Paris that I will explore the dialogue between two iconic figures of Surrealism: the Belgian painter René Magritte and the French poet Paul Éluard. Although the dialogue between the poet and the painter manifested itself in many ways during the 1930s and 1940s, I am interested in exploring one particular exchange: the reciprocal portraits that Magritte and Éluard realised of each other in 1935 and 1936. Magritte drew a portrait of Éluard called "La Magie blanche" in 1936, after Éluard had written the poem "René Magritte" which appeared in Les Cahiers d'art in 1935. I will examine the significance of this conversation through portraiture with respect to the Franco-Belgian rapport during the 1930s but also in the context of the interartistic dialogues (text/image, poetry/painting) which were abundant at the time.

Abstract (F): Le surréalisme était un mouvement de dialogues : entre les artistes, entre les arts, entre les pays. Au cours des années 1930s, les surréalistes parisiens cherchaient à établir des dialogues internationaux pour élargir l'étendue de leur projet. Pendant cette période d'échanges, le rapport entre le surréalisme parisien et le surréalisme belge s'est intensifié. C'est dans le contexte de cet échange entre Bruxelles et Paris que j'étudie le dialogue entre deux figures emblématiques du surréalisme : le peintre belge René Magritte et le poète français Paul Éluard. Même si ce dialogue s'est exprimé sous plusieurs formes au cours des années 1930 et 1940, je m'intéresse ici à un échange particulier: les portraits réciproques que le poète et le peintre ont réalisé l'un de l'autre en 1935 et 1936. Magritte dessine un portrait d'Éluard, " La Magie blanche ", en 1936, après qu'Éluard a écrit le poème " René Magritte ", paru dans Les Cahiers d'art en 1935. J'examine la signification de cet échange de portraits dans le contexte du rapport entre les surréalistes belges et les surréalistes français, et à la lumière des dialogues interartistiques (texte/image, poésie/peinture) qui abondaient à l'époque.

keywords: Magritte, Éluard, Belgian Surrealism

 

The Belgian Surrealists and Sade: A Criminal Affinity

 

 

Author: Stacy Fuessle
Published: November 2005

Abstract (E): In this essay I argue that the Belgian Surrealists looked to the Marquis de Sade as a model for their subversive activities. For Sade and the Belgian group, the notion of the criminal is central to their understanding of cultural revolution and entails a discussion of vision and spectacle, darkness and secrecy, and the role of the accomplice. In addition to criminality, I discuss the ambivalent insistence on rationality and structure in the writing of Sade and of the Belgian Surrealists. Finally, I point to some of the ways in which the Belgian group differed radically from the French Surrealists (Breton's group). Within this essay I am referring to the Brussels Surrealist group as the Belgian Surrealists in general. I do this to emphasize my differentiation of them from Breton's group centered in Paris . I am not disregarding the Hainault group, but placing them alongside Breton's group due to their loyalty to Breton and to his conception of the movement.

Abstract (F): Dans cet article je tente de démonter qu'aux yeux des surréalistes belges le marquis de Sade représentait un modèle possible de la subversion qu'ils poursuivaient. Pour Sade comme pour le groupe belge, le concept du criminel joue un rôle clé dans la compréhension de toute révolution culturelle. Ce concept implique une discussion de notions telles que : le regard, le spectacle, l'obscur, le secret, le complice. A côté du concept de criminalité, j'interroge également l'insistance paradoxale sur la rationalité et la structure dans les écrits de Sade comme des surréalistes belges. Enfin, je signale aussi quelques points de divergence entre le groupe belge (qui est pour moi le groupe des surréalistes actifs à Bruxelles) et le groupe des surréalistes français autour de Breton (ce groupe français était en fait un groupe très parisien). Je n'écarte pas pour autant les surréalistes du Hainaut, mais je le place du côté du groupe de Breton, à qui ils sont toujours restés fidèles.

keywords: Sade, Magritte, Brussels Surrealist Group, Belgian Surrealism

 

A Material Matter: Marcel Broodthaers' Use of Bones as a Surrealist Intervention against the Political Cult of the Dead

 

 

Author: Sebastian Hackenschmidt
Published: November 2005

Abstract (E): "Fémur d'homme belge" and "Fémur de la femme francaise" - two human thighbones painted in the Belgian and French national colours - belong to the early work of the artist Marcel Broodthaers. While the semiotic reading of artworks is the predominant mode of interpretation for Broodthaers' entire oeuvre, the special significance of these two objects seems to lie at least as much in the iconography of the material bone. Bones have played an important role in many different aspects of everyday-life, religion and politics for several thousand years. But especially in modern times, the claim to the mortal remains of the fallen soldiers has developed to a substantial element of nationalism; soldiers' cemeteries have since become sites of national worship and pilgrimage. Broodthaers' painted femurs remind us of the meaning that bones have within the political cult of the dead and arouse associations with the stately burial of coffins that have been covered with national flags - and the human relics beneath them. By pointing directly to the material that is the unresisting result of death, the artist turned against the creation of national myth and instead revealed the absurd logic of war.

Abstract (F): "Fémur d'homme belge" et "Fémur de la femme française" - deux os de la cuisse humains peints dans les couleurs des drapeaux belge et français - font partie des oeuvres de jeunesse de Marcel Broodthaers. Contrairement au reste de l'oeuvre de cet artiste, que l'on interprète souvent d'un point de vue sémiotique, la signification de ces deux objets semble relever avant tout de l'iconographie de l'os comme objet matériel. Les os ont joué un rôle de premier plan dans de nombreux aspects de la vie quotidienne, de la religion et de la politique depuis plusieurs milliers d'années. Mais surtout à l'époque moderne, le droit aux dépouilles des soldats tombés est devenu un élément clé du nationalisme. Les cimetières militaires sont devenus depuis des lieux de pèlerinage et de célébration nationale. Les fémurs peints de Broodthaers nous rappellent les significations des os dans le culte politique des morts et suscitent des associations avec les funérailles nationales de cercueils enveloppés du drapeau national et avec les dépouilles humaines qu'eux-mêmes enveloppent. En pointant directement vers l'effet silencieux de la mort, l'artiste s'oppose à la création des mythes nationaux tout en mettant à nu la logique absurde de la guerre.

keywords: Broodthaers, bones, surrealist object, Belgian Surrealism

 

Magritte at the Edge of Codes

 

 

Author: Silvano Levy
Published: November 2005

Abstract (E): What distinguishes Magritte's œuvre is that it is positioned at the interface of distinct systems of codes. The sign straddles and oscillates between discordant meaningful conventions. As opposed to Apollinairean calligrammatic amalgamation of signifiers into a cognitive middle ground, Magritte puts forward the binarity of incompatible readings. Diverse significations do not merge but simply clash. Even when codes are not transgressed Magritte prompts a defection from fixed meaning through non-sequitor. Space is destabilized and unitary components are dismantled. Integrality is violated and reconfigured. The code is at once asserted and subverted, thus curtailing the message. Semantic fragmentation and deformation erodes the codification of the message. Interpretation is inhibited so that meaning is deferred .

Abstract (F): Ce qui distingue l'oeuvre de Magritte c'est son positionnement à la frontière des systèmes de codes. Le signe oscille entre des conventions de signification discordantes. Parfois il les traverse. A la différence de l'amalgamation calligrammatique de signifiants, proposée par Apollinaire et qui crée une moyenne de signification, Magritte propose des interprétations binaires, qui se contredisent. Chez celui-ci des significations disparates ne se fusionnent pas, mais, au contraire, s'entre-choquent. Même si les codes ne sont pas dépassés, Magritte fragilise le sens par la discontinuité sémantique. L'espace est déstabilisé et les unités picturales sont démontées. L'intégralité du tableau est outragée et reconfigurée. Le code est, à la fois, affirmé et subverti, ce qui détourne le fonctionnement du message. La fragmentation et la déformation sémantiques érodent la codification du message. L'interprétation est empêchée de manière que le sens soit déferré .

keywords: Magritte, Space, Fragmentation, Belgian Surrealism

 

E.L.T. Mesens - Dada Joker in the Surrealist Pack

 

 

Author: Neil Matheson
Published: November 2005

Abstract (E): This article analyses the work of the Belgian surrealist E.L.T. Mesens in relation to his deeply entrenched commitment to Dadaism. Although a fervent surrealist, Mesens nonetheless remained marked by his early involvement in the Dada movement, through his contact with figures like Tristan Tzara , Man Ray and Francis Picabia. The author argues that, even after the formation of the Belgian surrealist group in 1926, Dada continued to inform Mesens' attitudes and working practice and that, in fact, for Mesens, Dada remained a lifelong influence. Mesens' surrealism was thus permeated by his subversive humour, combative attitude, and by the visual and typographic styles associated with the Dada movement.

Abstract (F): Cet article analyse l'oeuvre du surréaliste belge E.L.T. Mesens, par rapport à son engagement bien enraciné avec le dadaïsme. Bien que surréaliste fervent, Mesens était néanmoins profondement touché par son engagement précoce avec le mouvement Dada, et surtout par ses liens avec des personnages comme Tristan Tzara, Man Ray et Francis Picabia. L'auteur soutient que, même après la fondation du groupe surréaliste belge en 1926, Dada continuait d'avoir une influence importante sur les attitudes et le travail d'art de Mesens, et en effet, pour Mesens le Dada restait comme influence de toute une vie. Pour Mesens, le surréalisme était donc imprégné de son humour subversif, son attitude combative, et par les styles visuels et typographiques du mouvement Dada.

keywords: Mesens, Dada, Tzara, Belgian Surrealism

 

Surrealism in the Provinces. Flemish and Walloon Identity in the Interwar Period

 

 

Author: An Paenhuysen
Published: November 2005

Abstract (E): The historical avant-garde is mostly described as a phenomenon of the metropolis, the paradigmatic place of the modern where the creation of new environments replaced the old. Avant-gardism is also seen as radically transnational and thus understood as a denial of the nation. Flemish and Walloon surrealism contradict both statements. The surrealist group of Hainaut had a provincial origin and Achille Chavée, the key figure of this group, was a Walloon nationalist. Flemish surrealist art, promoted in the magazine Variétés, was influenced by the discourse of Flemish nationalism and was incorporated in a retrograde search for a specific Nordic or Flemish sensibility, associated with a rural, provincial Flanders . This article examines the ways in which national identification and national context affected the surrealist project and contributed to variations in surrealism.

Abstract (F): L'avant-garde artistique est normalement considérée comme un phénomène de la métropole, où la modernité a lieu. Egalement elle est décrite comme transnationale, comme un refus de la nation. Le surréalisme flamand et le surréalisme wallon réfutent ces deux caractéristiques. Le groupe surréaliste de Hainaut avait une origine provinciale et Achille Chavée, le personnage-clé de ce groupe, était un nationaliste wallon. L'art surréaliste flamand, propagé dans la magazine Variétés , était influencé par le discours du nationalisme flamand et était associé avec la Flandre rurale et provinciale. Cet article examine comment une identification nationale et un contexte nationale influençaient le projet surréaliste et comment des variations dans le surréalisme se développaient.

keywords: Chavée, Belgian Surrealism, Rupture , Variétés , Van Hecke, Belgian Surrealism

 

Words in the Paintings of Paul Delvaux

 

 

Author: David Scott
Published: November 2005

Abstract (E): In Delvaux's paintings, the word or fragment of text brings with it a feeling of the uncanny that signals the return of an obsession or a repressed memory. In pictorial terms, Delvaux's concern with the return of hidden or buried elements of human experience is shown in the evocation of images revealing the deeper structure either of the human body or of visible reality. This deconstructive tendency also extends to the conventions of visual representation. So, Delvaux's pictures show a deep concern for perspective, for pictorial verisimilitude and the accurate presentation of details, an obsession also apparent in the play of mirror reflections, framing and optical devices. This paper shows how these preoccupations expressing the artist's anxiety in the face of reality, and its pictorial representation, are also revealed by the insertion of words into his paintings.

Abstract (F): Dans la peinture de Delvaux, le mot ou le fragment de texte amène infailliblement le sentiment d'inquiétante étrangeté qui signale le retour d'un objet refoulé ou la reprise d'une obsession. En termes picturaux, le souci de Delvaux quant au retour d'éléments cachés ou ensevelis de l'expérience humaine se traduit par l'évocation d'images qui révèlent la structure profonde, soit du corps humain soit de la réalité visible. Cette tendance déconstructrice, à la fois angoissée et volontaire, s'étend aussi aux conventions même de la représentation visuelle: les tableaux de Delvaux manifestent un profond souci de la perspective, de la vraisemblance picturale et de la présentation fidèle de détails, obsession qui se prolonge souvent en des jeux de miroir, d'encadrement et autres astuces optiques. Toutes ces préoccupations, thématiques ou structurales, qui expriment l'angoisse profonde de l'artiste devant la réalité et sa représentation picturale, se révèlent aussi dans sa peinture dans l'insertion, rare mais toujours significative, du mot.

keywords: Delvaux, word and image, verisimilitude, Belgian Surrealism

 

La Belle captive: Magritte's Surrealism, Robbe-Grillet's Metafiction

 

 

Author: Ben Stoltzfus
Published: November 2005

Abstract (E): Alain Robbe-Grillet's ties with surrealism do not readily come to mind because he is known primarily as a French new novelist. He was born in 1922, two years before the publication of the first surrealist manifesto, and he was not involved in André Breton's movement. However, Robbe-Grillet's novel, La Belle captive, illustrated with 77 René Magritte paintings, establishes a clear link between the two.
Magritte died in 1967 and was unaware of the writer's project, but the title of the novel derives from six works painted between 1931 and 1967, all of them entitled La Belle captive . Magritte would surely have approved of the project because the 77 paintings were in Georgette's collection, his widow, and Robbe-Grillet used them as thematic generators for the novel's diegesis. The written text is a ludic commentary on the paintings and surrealism: the images speak, the text sees, and the experienced observer deciphers the humor and the aporias of a double text that unveils the links between surrealism and metafiction.

Abstract (F): Le nom d'Alain Robbe-Grillet reste surout lié à l'école du nouveau roman: ses attaches avec le surréalisme ne se présented pas, de prime abord, à l'esprit. Né en 1922, deux ans avant la publication du premier manifeste surréaliste, Robbe-Grillet n'a jamais participé au mouvement d'André Breton. Pourtant, la parution in 1975 de La Belle captive , roman où figurent 77 peintures de René Magritte, fait envisager des liens entre les deux. Le titre du roman est tiré de six tableaux de Magritte achevés entre 1931 et 1967, tous intitulés La Belle captive.
A sa mort en 1967, Magritte ignorait le projet de l'écrivain, mais il l'aurait sans doute approuvé, car les 77 peintures se trouvaient dans la collection privée de Georgette Magritte, sa veuve, et Robbe-Grillet s'en sert comme thèmes générateurs pour la diégèse du roman. Le texte écrit est un commentaire ludique des tableaux et du surréalisme: les tableaux parlent, l'écriture voit, et le lecteur averti déchiffre l'humour et les apories d'un text double tout en dévoilant les liens entre le surréalisme et le nouveau roman.

keywords: Robbe-Grillet, Magritte, La Belle captive , surrealism, metafiction, Belgian Surrealism

 

The Persistence of Mystery: René Magritte as a Regional Artist

 

 

Author: Janet Stiles Tyson
Published: November 2005

Abstract (E): The aspect of Réne Magritte's oeuvre that best fits into conventional definitions of surrealism is that of unrelated objects brought into juxtaposition, such that they provoke a realization of mystery in the midst of daily life. However, this writing proposes that the mystery in Magritte's pictures stems from an older, Low Countries tradition of simulated, mysterious encounters - namely that of the private devotional painting. In order to link painters and paintings from the fifteenth century with an artist and pictures from the twentieth century, "The persistence of mystery" cites cultural traits - notable among them, a fondness for home life - that would establish continuity between the two groups of work in respect to their intentional conception and potential reception.

Abstract (F): L'aspect d'oeuvre du René Magritte que conforme plus étroitement à les définitions conventionnelles du surrealism est que des objets sans rapport a s'apporté en juxtaposition, ainsi qu'eux provoquent une réalisation du mystère dans le milieu de la vie quotidienne. Cependànt, cette écriture propose que le mystère dans les tableaux du Magritte est issu de la tradition plus vieille de les Pays Bas des rencontres mystérieux et simulé - en autre mots, la peinture particular et dévouement. Pour lier les peintres et les peintures du siècle quinze avec un artiste et les tableaux du siècle vingt, "La persistance du mystère" cites les traits culturel - notable parmi eux, un penchant pour la vie domestique - que établirait continuité entre les deux groups d'oeuvres quant à ses conception intentionnel et ses réception potential.

keywords: Magritte, Belgian Surrealism, Netherlandish Art, the Annunciation, Rogier van der Weyden

 

 

 

Reviews

Evelyne Axell. From Pop Art to Paradise

 

 

Author: Liesbeth Decan
Published: November 2005

Evelyne Axell. From Pop Art to Paradise/Le Pop Art jusqu'au Paradis , exhib. cat., Namur:
Musée Félicien-Rops, Namur: Maison de la Culture de la province de Namur, Jambes: Galerie Détour, 2004, ISBN : 2-85056-779-5 (paperback)

 

Sweet Dreams. Comptemporary Art and Complicity by Johanna Drucker

 

 

Author: Jan Baetens
Published: November 2005

Johanna Drucker, Sweet Dreams. Comptemporary Art and Complicity
The University of Chicago Press , 2005, 291 p., 16 color plates, 32 halftones, ISBN: 226-16504-3

 

USER.INFOTECHNODEMO by Peter Lunenfeld

 

 

Author: Jan Baetens
Published: November 2005

Peter Lunenfeld, USER.INFOTECHNODEMO
Cambridge , Mass. , MIT Press, Mediawork Pamphlet Series, 2005, ISBN: 0-262-62198-3

 

Edgar P. Jacobs & Le Secret de l'explosion by Renaud Chavanne

 

 

Author: Jan Baetens
Published: November 2005

Renaud Chavanne, Edgar P. Jacobs & Le Secret de l'explosion
Montrouge, éd. PLG, 2005, 302 p, ISBN 2-9515578-X-X

[L'introduction de ce livre, ainsi que les deux premiers chapitres sont disponibles sur www.lexplosion.net]

 

Soft Cinema. Navigating the Database by Lev Manovich & Andreas Kratky

 

 

Author: Jan Baetens
Published: November 2005

Lev Manovich & Andreas Kratky, Soft Cinema. Navigating the Database.
MIT Press, Cambridge , Mass. , 2005, DVD with 40-page booklet, ISBN: 0-262-13456-X

 

TechnoLogics. Ghosts, the Incalculable, and the Suspension of Animation by Gray Kochhar-Lindgren

 

 

Author: Jan Baetens
Published: November 2005

Gray Kochhar-Lindgren, TechnoLogics. Ghosts, the incalculable, and the suspension of animation.
SUNY, 2005, 222 p., ISBN: 0-7914-6304-4

 

Alternative Comics : An Emerging Literature by Charles Hatfield

 

 

Author: Jan Baetens
Published: November 2005

Charles Hatfield, Alternative Comics : An Emerging Literature
Jackson: University Press of Mississipi, 2005, 182 p., ISBN: 1-57806-718-9 (hardback); 1-57806-719-7 (pb)

 

 

 

 

 

 

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