Judging a Comic Book by its Cover. Marvel Comics, Photo-covers, and the Objectivity of Photography

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Roy Cook

Abstract

Abstract:

Marvel Comics produced a number of comics with photographic covers during the 1980s. In this paper, I examine the aesthetic function played by these photo-covers. After examining and rejecting two inadequate accounts -- first, that these photo-covers are merely a marketing tool, and second, that these photo-covers give us privileged access to the (fictional) appearance of the characters and settings depicted on the covers, I argue that these covers are instead intended to meta-fictionally comment on the indirect, inferential nature of depiction in comics. In short, by utilizing the purportedly objective medium of photography, yet still failing to provide reliable evidence regarding the appearance of characters and settings, these covers highlight the fact that all information or evidence regarding appearances provided by the images contained in, or appearing on, comics is indirect, inferential, and defeasible.

Résumé:

Dans les années 1980, la société Marvel a publié un certain nombre de comics à couverture photographique. Dans cet article, j’analyse la fonction esthétique de ces couvertures. Je commence par écarter deux explications inappropriées, à savoir (1) que ces couvertures photographiques seraient un instrument de marketing et rien de plus, et (2) qu’elles donneraient un accès privilégié à la représentation (fictionnelle) des personnages et des décors. Je défends en revanche l’idée que ces couvertures fonctionnent comme un commentaire métafictionnel sur le caractère indirect, par inférence, de la représentation en bande dessinée. Bref, en utilisant le médium soi-disant objectif de la photographie, sans pour autant être capables d’apporter une preuve fiable de l’apparence physique des personnages et des décors, ces couvertures soulignent le fait que toute information ou toute preuve relative à l’apparence offerte par des images dans une bande dessinée est indirecte, faite par inférence, et donc sujette à caution.

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